samedi 21 avril 2012

Louis-Ferdinand Céline - 1er mai 1917 - Retour d'Afrique

Louis Destouches vers 1916
Le RMS Tarquah
Le 1er mai 1917, le RMS Tarquah de l'Affican Steamship Company entre dans le port de Liverpool, en provenance d'Afrique, avec à son bord Louis Destouches dans un très piètre état. Il a vingt-deux ans et vient de passer un an au Cameroun, protectorat allemand occupé par les Anglais et les Français, au service de la Compagnie forestière Shanga-Oubangui. Après quelques mois au consulat de Londres où il avait découvert les bas-fonds et s'était même marié, le jeune réformé avait quitté l'Europe pour un poste en Afrique de « surveillant de plantations ». Avant même de débarquer à Douala, Louis avait écrit à ses amis pour leur faire part de sa désillusion. Ainsi, le 1er juin 1916, de Lagos, à Simone Saintu : « Votre vieil ami a bien changé, il est devenu encore plus vilain qu'avant, couleur rieur citron, secoué par une fièvre qui paraît m'affectionner, légèrement rendu myope par les doses exorbitantes de quinine absorbées, transpirant ou grelottant suivant les heures. » Et, le lendemain, à Albert Milon : « Rien n'est plus triste que les visages des colons d'ici jaunes, languissants, l'air miné par toutes les fièvres possibles. Tristes épaves dont la vie semble s'échapper peu à peu, comme absorbée par un soleil qui noie tout et tue infailliblement ce qui lui résiste.» Dès son arrivée à Douala, il est envoyé à Bikobimbo, village de la tribu des Pahouins, plus ou moins anthropophages, à vingt-sept jours de marche de Douala, à onze jours du premier Européen. En ce lieu perdu d'une terre étrangère, Louis Destouches souffre de solitude. Une des constantes de sa vie. Il s'organise du mieux qu'il peut, avec les moyens du bord : « du matin au soir je me promène entouré d'épais voiles contre les moustiques. Je fais ma cuisine moi-même de peur d'être empoisonné. Je m'intoxique à la quinine et à pas mal d'autres drogues pour me protéger des fièvres » (28 juin 1916, à Simone Saintu). Il est armé en permanence et craint d'être mangé par ses clients ou par ses employés. Et en plus, il n'aime pas les Noires : « Jamais je n'ai été aussi sage, j'ai horreur des Noires j’ai trop aimé les Blanches. » (14 septembre 1916, à ses parents). Louis se fait envoyer des livres, il lit le plus possible et s'adonne déjà un peu à la médecine : « Je tâche de faire un peu de bien, je suis à la tête d'une pharmacie, je soigne le plus de nègres possible, quoique je ne sois nullement persuadé de leur utilité » (12 octobre 1916, à Simone Saintu). Il se livre aussi à des petites expériences : « Pour me convaincre de visu de la nocivité des alcools, je fais sur les singes de petites expériences. ( ..) Vous me direz que les hommes ne sont point des gorilles, j'agrée¬rai en faisant toutefois certaines et même de nombreuses réserves. » (même lettre à Simone Saintu). Loin des combats, il suit les événements du front sur lesquels il jette un regard froid. Révolté contre les horreurs de la guerre, Louis rentrera d'Afrique avec le même sentiment d'indignation contre la condition faite aux Africains par l'Administration coloniale, qu'il exprimera avec autant de force que d'humour dans Voyage au bout de la nuit : « La chasse ne donnait guère autour du village, et on n’y bouffait pas moins d'une grand-mère par semaine, faute de gazelles.» Et ceci : « quelques tribus, extrêmement disséminées croupissaient çà et là entre leurs puces et leurs mouches, abruties par les totems en se gavant invariablement de maniocs pourris. ( ..) Peuplades parfaitement naïves et candidement cannibales, ahuries de misère, ravagées par mille pestes.» Et aussi : « La trique finit par fatiguer celui qui la manie, tandis que l'espoir de devenir puissants et riches dont les Blancs sont gavés, ça ne coûte rien, absolument rien! » Et encore : « Faut les voler avant qu'ils vous volent, c'est ça le commerce.» Enfin, pour en finir avec l'Afrique : « C'est par les odeurs que finissent les êtres, les pays et les choses. Toutes les aventures s'en vont par le nez j’ai fermé les yeux parce que vraiment je ne pouvais plus les ouvrir. L'odeur âcre d'Afrique, nuit après nuit, s'est estompée. Il me devint de plus en plus difficile de retrouver son lourd mélange de terre morte, d'entrejambes et de safran pilé. » 

François GIBAULT 
Figaro Hors-série, 2011. 

Sur le sujet : 
> Cahiers Céline IV : Lettres et premiers écrits d'Afrique, 1916-1917, Gallimard, 1977.
> Laurent Simon & Gaël Richard, « Retour au Cameroun », in L'Année Céline 2007, Du Lérot, 2008.

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